《Ingress》《Pokemon GO》開發商 Niantic 正在製作的次世代 AR 遊戲是?

(本新聞經日本 4Gamer.net 同意授權轉載) 2018-07-03 17:18:06 原文出處
  只要是遊戲玩家,應該都有看過「Niantic」這家公司的名稱好幾次才對,就算是不記得公司名稱,也一定會聽過由他們公司參與開發的《Ingress 虛擬入口》(iOS / Android)與《Pokemon GO》(iOS / Android)等遊戲名稱吧。
 
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    Niantic 公司官方網站首頁

  該公司現在正與 Warner Bros Entertainment 等公司合作,聯手打造名為《哈利波特:巫師同盟(暫譯,原名:Harry Potter : Wizards Unite)》的全新遊戲,詳細情報似乎馬上就會公開。
 
  Niantic 當然是以智慧型手機平台上的擴增實境(Augmented Reality,以下簡稱為 AR)而聞名的公司,但現在他們的目標是將利用機械學習技術的最新人工智慧和 AR 組合在一起,實現能夠打造出一個更真實之世界的手法,這個技術也會在不遠的將來應用在遊戲上才對。
 
  在這次的報導當中,就要以 Niantic 對於媒體記者舉辦的記者會上公開的示範說明為中心,介紹他們正在著手的最新 AR 技術。另外因為示範時的情況和台上使用的說明圖片禁止攝影,所以以下示範圖片全部都是由 Niantic 公司所公開的影片中擷取。
 

運用 AI 技術的皮卡丘和伊布會在現實世界裡自由奔跑

 
  Niantic 公司位在美國加州舊金山一帶,是原本在 Google 裡開發地圖服務「Google Mpas」和「Google Earth」的小組獨立出來創立的公司。這個團隊由同時也擔任開發關鍵技術,名為 Keyhole 之公司執行長的約翰 ‧ 漢克執行長所率領,最擅長利用位置情報或是地圖情報開發相關軟體,而 Niantic 現在也推出許多能活用這些長處的服務。
 
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    約翰 ‧ 漢克(Niantic 執行長)

  在 Niantic 擔任資深執行製作人的麥可 ‧ 瓊斯,以「說到地圖服務,大部份情況下都只有像車載導航一樣,帶領使用者前往目的地,然後就結束了。但是如果能把現實空間和虛擬空間結合在一起,那就能夠催生出無限的可能性。遊戲這個形態,就是使用名為現實世界的空間,找出讓大家享受不同樂趣的方法之一」一番話,來陳述公司現在的目標。
 
  實際上在《Ingress》與《Pokemon GO》的世界裡,存在於現實世界的地標確實會以「能量塔」、「寶可補給站」或是「道館」的形式出現,玩家要以現實世界的地點為基礎展開攻防戰。在遊戲世界當中,玩家們將會分享這個建立在現實世界上的遊戲世界觀,可是對於沒有在玩遊戲的人來說,恐怕是不會知道當中到底是發生了什麼事。
 
  在現實世界進行搶地盤戰鬥以及收集寶可夢(ポケモン),就是 Niantic 所提供的 AR 技術玩法。另外《Pokemon GO》還有名為「AR 模式」的功能,玩家可以在外側鏡頭拍到的現實世界當中尋找潛藏於此的寶可夢,並且投擲精靈球(モンスターボール)來捕捉他們,享受收集寶可夢的樂趣。
 
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    在 AR 模式下,畫面上會將外側鏡頭拍到的現實風景和寶可夢放在一起

  話雖如此,實際上在使用 AR 模式時,卻會產生比一般狀態更不容易丟中寶可夢的問題,而且就算說是 AR,其實也只是把鏡頭拍到的影像當成背景使用,讓寶可夢顯示在上面而已,筆者並不覺得這個模式真的有 AR 技術才能營造出的臨場感。
 
  而這是因為《Pokemon GO》準備的 AR 功能,僅是把鏡頭拍到的影像當作是沒有立體感的平面圖片在處理。就像是大家在看電影時的字幕一樣,單純就只是把它卡上去而已,自然不可能會營造出什麼特別的臨場感。
 
  但是在不遠的將來,AR 遊戲可能就會有更進一步的進化。這次 Niantic 釋出一部名為「Niantic Occlusion」的示範影片,希望大家都可以看過一次。在這個影片當中,會把背景實際辨識為是立體的物件,顯示出來的角色如果是站在現實世界的人事物後面的話,就會被擋在背景後面不會出現,可以看到遊戲世界更加融入現實的表現手法。
 
 
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    可以看到皮卡丘穿梭在背景和人物之間,在這個空間裡面自由奔跑,甚至是和伊布互相追逐,從智慧型手機畫面上看起來,就像是有一個寶可夢們可以在現實風景當中來回走動的不同世界存在。

  在《Pokemon GO》等級的 AR 功能當中,現實世界的風景只不過是背景,明明應該被擋在人物背後的皮卡丘會被顯示在人物上頭(上圖)。但使用 Niantic Occlusion 技術的 AR 功能,會把現實風景實際辨識為立體,於是就可以表現出皮卡丘跑過人物背後這種狀況(下圖)。
 
  Niantic Occlusion 是結合了位於英國倫敦的 Matrix Mill 公司所開發出來的技術。Matrix Mill 公司擁有一項名為「MonoDepth」的技術,由於 Niantic 收購了這家公司,所以才能夠辦到像示範影片中一樣的技術。
 
  在這次的示範影片當中,只要靠智慧型手機上的單眼鏡頭就可以辨識出背景深度,所以能夠配合拍攝下的影像深淺,即時運算出遊戲角色並重疊在一起,而這個深度辨識所使用的技術基礎,其實就是在一開始也有提到的機械學習式 AI。
 

能即時分享現實世界的「Neon」

 
  就在前一陣子,推出已經有兩年之久的《Pokemon GO》終於加入和好友交換寶可夢的功能。另外應該也還有很多玩家會想要問「為什麼《Pokemon GO》沒有對戰功能?」才對。
 
  在《Ingress》與《Pokemon GO》的世界當中,會透過 Niantic 管理的雲端伺服器,即時分享全球數百萬甚至是數千萬名玩家參與的遊戲最新情報。在實際玩遊戲時,應該都會碰上有複數玩家同時參與的「道館戰鬥」和「團體戰」,戰鬥時通訊延遲很嚴重的情況,有時依照當地網路使用情況,還會出現輸入指令必須要過好幾秒才會有所反應,發動攻擊和承受傷害的時機完全錯開等等情況,從這裡我們可以知道,並不是所有情報都會即時分享給所有的玩家。
 
  也就是說就《Pokemon GO》的基本系統來說,要讓玩家之間即時對戰,恐怕不是一件很簡單的事情。
 
  根據 Niantic 表示,一般來說透過雲端伺服器當中介的多人遊戲,就算是超過 100 毫秒(等於 0.1 秒)的延遲也很普通。但只要使用同公司提供的全新分享系統,就可以把這種延遲控制在 10 毫秒以下。
 
  在對戰格鬥遊戲的世界當中,常常說只要六十分之一之二的差別就可以分出勝負。在每秒顯示六十張圖片,寫作 60fps 的遊戲裡,每 1 幅的時間大約是 16.7 微秒,所以不到 10 微秒的延遲,也就是連 1 幅都不到。
 
  能夠發揮 Niantic 這個全新分享技術的情況,當然就是在玩家之間要即時進行對戰遊戲的時候。所以也針對這個狀況,釋出開發代號被稱為「Neon」的技術展示。「Neon」是以最多能讓八名玩家同時參與的射擊遊戲為基礎,看起來可以運用在類似生存遊戲的遊戲上面。
 
 
  Neon 的遊戲處理並不需要透過雲端,是由玩家手上的智慧型手機進行所謂點對點(P2P)通訊,所以才能把延遲控制在最低底限。只不過當然在遊戲開始之前,必須要先在玩家之間確認好遊戲範圍。理論上可以對應百人同時連線,但在這種人數呈密集狀態的環境之下,應該是很難維持即時通訊才對。
 
  只要使用這個技術,就有可能在《Pokemon GO》遊戲中加入即時對人戰鬥,以及推出活用 Neon 技術的全新遊戲,應該是很值得期待的技術。
 
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    Neon 的展示。會以鏡頭辨識拍攝到的人物包含其位置,而且玩家之間的通訊延遲非常短

  除此之外還介紹了另外一個利用分享功能的展示,這是開發代碼為「Tonehenge」的技術展示。Tonehenge 是一款多人參加的益智遊戲,在利用 Niantic 前廣場進行的展示當中,可以看到位在附近的其他玩家是以遊戲內化身的外型出現,在中央部份還有需要複數玩家合作才能解開的益智謎題。
 
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    Tonehenge 的展示。圖中披著灰色長袍的人物,就是在鏡頭所拍攝到的其他玩家身上,重疊上遊戲 CG 角色圖象,而且會即時移動。三個石像和眼前的石板地是 CG 圖片,背景裡的建築物則是現實風景

 
  Neon 和 Tonehenge 最令人在意的一點,就是這些展示的核心全都是以一天~數天的時間所建立,而且實際製作成智慧型手機軟體也不需要花費太多時間。
 
  Niantic 表示,將會以「公司已經推出過世界最為走紅的智慧型手機遊戲軟體」這個成就為基礎,執行將規格和技術提供給其他公司開發全新遊戲的平台化戰略。也許在不久後的將來,就會有許多採用寶可夢以外角色,以及加入更多全新創意的全新 AR 遊戲,使用 Niantic 的系統為基礎陸續出現在市面上也說不定。
 

Niantic 是一家怎樣的公司?總公司就位在舊金山的觀光名勝裡

 
  在最後雖然好像和遊戲本身無關,但筆者想要介紹一下「以推出世界規模遊戲平台為目標的 Niantic 是一家怎樣的公司」。
 
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    公司名稱由來 Niantic 號的模型。原始帆船是在 1850 年前後,也就是淘金熱時代實際存在的捕鯨船

  前面也有略為提到,Niantic 是由原本 Google 地圖情報服務開發小組獨立出來,在 2010 年於舊金山成立的公司。公司名稱似乎是取自 19 世紀中實際存在的捕鯨船「Niantic 號」。Niantic 公司 LOGO 是一艘吊在熱氣球底下的帆船,這艘帆船也許就代表 Niantic 號。
 
  Niantic 號在一連串離奇遭遇之後毀損,最終被打到陸地上讓全員棄船。但後來因為在 1906 年發生的舊金山大地震,讓船身被挖掘出來,現在其遺址被認定為是加州歷史遺跡「California Historical Landmark」之一,船身殘骸和船上遺留品就在周圍博物館或是飯店內成為展示品,讓大家能遙想它的過去。
 
  公司名稱擁有這種由來的 Niantic,其總公司就設在代表舊金山的觀光名勝地,同時也是美國「國家歷史登錄財」的「San Francisco Ferry Building」內。
  
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    San Francisco Ferry Building 是舊金山的觀光名勝地。在船隻還是交通主角的時代,
    這裡就是通往外界的大門口,每天都有許多人來來往往。現在也依然是往來舊金山灣或周邊地區的渡船中樞

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    San Francisco Ferry Building 在 2000 年代初期重新翻修,一樓現在有許多商店和餐廳林立,
    二樓則是辦公室區,其中一間就是 Niantic 總公司

  在總公司入口收集了一部份源自於 Niantic 號的收藏品,辦公室內部的設計看起來就好像是一百年前建造的港口事務所一樣。雖然就一間世界規模的遊戲開發商來說,看起來是很令人意外,但體現出自己名字的含意,的確也是一種非常有品味的設計吧。
 
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    充滿歷史遺物的 Niantic 櫃台,櫃台小姐們也穿上真正的水手服來迎接記者團

 

(C)2017 Niantic, Inc. (C)2017 Pokémon. (C)1995-2017 Nintendo/Creatures Inc. /GAME FREAK inc. (C) 2014 Google Inc.

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